O que é a energia nuclear?

A energia nuclear é a energia contida no interior de um átomo, especificamente no seu núcleo. No núcleo de um átomo existem dois tipos de partículas que são mantidas unidas, os neutrões e os prótons. Assim, a energia nuclear é responsável por manter os prótons e os neutrões unidos.

A energia nuclear é obtida por dois métodos diferentes: a fissão nuclear e a fusão nuclear. O método mais comummente utilizado para produzir eletricidade pelas centrais nucleares é a fissão nuclear, pois neste processo os núcleos dos átomos dividem-se para formar núcleos menores, liberando energia.

 

Vantagens e desvantagens da energia nuclear

Existem várias vantagens e desvantagens no uso da energia nuclear, mas as principais são as que iremos apresentar a seguir.

Vantagens

  • Poupança em matérias-primas: com uma quantidade mínima de combustível, pode ser obtida uma grande quantidade de energia. 
  • Não emite gases com efeito estufa: a energia nuclear não contribui para o aquecimento global, pois apenas emite vapor de água no processo de obtenção de energia.
  • Conta com uma produção contínua de energia: as centrais nucleares geram energia em quase 90% das horas do ano.
  • Baixos custos de funcionamento: as centrais nucleares são mais baratas do que as centrais a carvão ou a gás natural.

Desvantagens

  • Gestão dos resíduos nucleares: os resíduos nucleares demoram muitos anos a perder a sua radioatividade, e portanto também a sua nocividade.
  • Possui recursos limitados: o urânio é um elemento não renovável, o que torna a energia nuclear uma energia não renovável.
  • Desastres nucleares: apesar da extrema segurança das centrais nucleares, os acidentes dentro destas instalações podem ser devastadores para a humanidade.
  • Criação de armas nucleares: a energia nuclear pode ser utilizada para criar armas nucleares, como foi o caso, por exemplo, da bomba atómica.

Como é utilizada a energia nuclear?

Embora o principal uso da energia nuclear, hoje em dia, seja para gerar eletricidade, a energia nuclear é também empregada em vários setores. Alguns deles são:

  • Processos industriais tais como medições, controlo de qualidade, esterilização de produtos de uso único, automatização e fabricação de plásticos.
  • A energia nuclear é também utilizada na medicina para diagnosticar e tratar doenças através de métodos como a radiação ionizante, radioterapia, teleterapia e biologia radiológica.
  • Outros usos comuns da energia nuclear são no setor agrícola para controlo de pragas, assim como em outras disciplinas como a mineração, a hidrologia ou a indústria espacial.